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Si le nez de Cléopâtre eût été,Si le nez de Cléopâtre eût été plus court…; plus court…

Pour une histoire des possibles. Analyses contrefactuelles et futurs non advenus, de Quentin Deluermoz et Pierre Singaravélou, Seuil, « L’univers historique », 448 p., 24 €.

C’est un peu une prise de guerre. Un butin que deux jeunes historiens adeptes d’approches sociales et globales, Quentin Deluermoz et Pierre ­Singaravélou, auraient arraché à l’ennemi et qui aurait pour nom « histoire contrefactuelle ». Contre­­factuelle ? Entendez l’« his­toire­ avec des si » : si le nez de Cléopâtre avait été plus court,lunettes de soleil dior, si Hitler avait gagné la guerre, si l’archiduc d’Autriche n’avait pas été assassiné à Sarajevo, etc.

Aussi ancienne paraisse-t-elle, cette veine historique est peu considérée et peu maniée en France,lunettes de vue femme, pour des raisons que les auteurs s’efforcent d’éclairer dans Pour une histoire des possibles, et que l’on peut grosso modo attribuer à deux « défauts » majeurs : être ­revenue à la mode au tournant des années 2000 sous la plume d’historiens anglo-saxons ouvertement néoconservateurs,lunettes pas cher, tel le Britannique Niall Ferguson ; marquer un retour à l’individu, à l’événement et à la narration, quand l’histoire la plus progressiste s’en est détachée.

La terre d’élection culturelle et politique de la « what if » history aurait donc dû, en bonne logique, la maintenir à l’écart du renouveau historiographique porté par toute une génération d’historiens, notamment autour de l’histoire impériale ou globale. C’était compter sans ses capacités de séduction intrinsèques, dont la moindre n’est pas sa proximité avec la fiction et les uchronies littéraires ni la richesse de ses usages, dont MM. Deluermoz et Singaravélou nous révèlent l’ampleur,Si le nez de Cléopâtre eût été plus court…, des plus fantaisistes aux plus sérieux.

Esprit de conquête

Le gros travail que représente leur analyse du raisonnement contrefactuel à travers les siècles et de ses conditions de validité leur permet de montrer qu’il fut, et est toujours, à la source de questionnements…

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